19 Sep 2022

Los prehistóricos consumían leche milenios antes de poder digerirla

El cambio genético que favoreció la tolerancia a la lactosa pudo surgir durante hambrunas y epidemias que castigaron a los intolerantes al azúcar lácteo


  • Durante cientos de miles de años, los humanos adultos no podían digerir la leche. Su organismo no la metabolizaba correctamente al no disponer de una enzima llamada «lactasa«, que permite absorber la lactosa, el principal carbohidrato de origen lácteo.
  • Los europeos prehistóricos consumían leche milenios antes de poder digerirla.

Sin embargo, hace unos pocos milenios (el momento exacto varía según la región) los europeos empezaron a consumir productos lácteos. También se produjo una mutación genética permitiendo la persistencia de la lactasa después del destete.

En Europa y en muchas poblaciones de África, Oriente Medio y el sur de Asia, la persistencia de la lactasa (PL) es el rasgo monogénico más fuertemente seleccionado que ha evolucionado en los últimos 10.000 años. Aunque la selección de la PL y el consumo de leche prehistórico deben estar relacionados, sigue existiendo una considerable incertidumbre sobre su configuración espacio-temporal y sus interacciones específicas.

Proporcionan distribuciones detalladas de la explotación de la leche en toda Europa a lo largo de los últimos 9.000 años, utilizando unos 7.000 residuos de grasa de cerámica procedentes de más de 550 yacimientos arqueológicos.

El uso de la leche en Europa estuvo muy extendido desde el Neolítico en adelante, pero su intensidad varió espacial y temporalmente. En particular, la selección de LP que varía con los niveles de explotación prehistórica de la leche no es mejor para explicar las trayectorias de la frecuencia alélica de LP que la selección uniforme desde el Neolítico.

En la cohorte del Biobanco del Reino Unido de 500.000 europeos contemporáneos, el genotipo LP sólo se asoció débilmente con el consumo de leche y no mostró asociaciones consistentes con la mejora de la aptitud física o los indicadores de salud. Esto sugiere que deben considerarse otras razones para los efectos beneficiosos de la LP por su rápido aumento de frecuencia.

Proponen que los individuos sin lactasa consumían leche cuando estaba disponible pero, en condiciones de hambruna y/o mayor exposición a patógenos, esto era desventajoso, impulsando la selección del LP en la Europa prehistórica. La comparación de los modelos de probabilidad indica que las fluctuaciones de la población, la densidad de los asentamientos y la explotación de los animales salvajes, explican mejor la selección de la LP que el grado de explotación de la leche.

Estos resultados ofrecen nuevas perspectivas sobre la explotación de la leche en la prehistoria y la evolución de la PL.

La ciencia consideraba estos dos procesos como uno de los mayores ejemplos de convergencia evolutiva: el consumo de un líquido con tantos nutrientes era una ventaja si disponías de la capacidad de asimilarla. Ahora, uno de los mayores estudios realizados hasta la fecha muestra que no hubo tal convergencia. El trabajo, que ha analizado miles de cerámicas con restos de lácteos y el ADN antiguo de centenares de humanos prehistóricos, concluye que los europeos consumían leche mucho antes de poder digerirla.

Durante su evolución, los homínidos, pero también el resto de mamíferos de los que se tiene información, perdieron la capacidad de producir lactasa tras el destete. Para la naturaleza parecería la mejor solución para favorecer la supervivencia de la especie, con unos niños dejando su puesto para la siguiente generación.

En una de las características básicas del Neolítico, los humanos corrigieron los designios naturales.

La domesticación de varios animales debió ser primero por su carne. Pero tal y como muestran muchos yacimientos, poco a poco se fue introduciendo el consumo de leche. Las primeras pruebas de su consumo se han encontrado en Anatolia (Turquía) hace más de 9.000 años. Este fue uno de los focos de llegada de la cultura neolítica, con su sedentarización, agricultura y ganadería, hasta Europa. Y ya hace unos 6.000 años, los habitantes de las islas Británicas, consumían lácteos.

Más de un centenar de investigadores han elaborado una especie de mapa de la leche de Europa. Liderados por el profesor Richard Evershed, de la Universidad de Bristol, reunieron una base de datos con casi 7.000 restos de grasas animales detectados en miles de fragmentos de cerámica de 554 yacimientos de Anatolia, Oriente Próximo y Europa.

Aunque hubo retrocesos y zonas donde la ingesta desaparece en un punto para reaparecer siglos después, la corriente parece clara: llegada hasta Europa por el sur mediterráneo, con una posterior expansión por la franja atlántica del continente europeo, llegando ya hace unos 3.000 años a las regiones nórdicas.

Uno de los puntos de ese mapa es El Portalón de Cueva Mayor, en la sierra de Atapuerca (Burgos). Allí, el estudio de centenares de fragmentos de cerámicas en cuyos poros quedaron atrapados minúsculas cantidades de ácidos grasos ha ayudado a saber qué comían y bebían los prehistóricos.

Eneko Iriarte, del Laboratorio de Evolución Humana de la Universidad de Burgos y coautor del estudio de Nature, destaca la amplitud temporal del yacimiento de El Portalón.

“El consumo de leche se detecta desde el neolítico, hace unos 7.400 años y, con el tiempo, la cantidad y variedad de productos lácteos van aumentando”, dice Eneko Iriarte

Sin embargo, también El Portalón ayuda a desmontar la teoría de que el consumo de leche y la persistencia de lactasa iban de la mano. En 2014, un estudio del ADN de 18 individuos neolíticos hallados en este yacimiento mostró que ninguno tenía la variación genética (alelo) que permite la producción de la enzima más allá de la niñez.

De hecho, la investigación publicada en Nature ha analizado el ADN antiguo de 1.786 humanos prehistóricos de Asia y Europa para dibujar la emergencia y trayectoria del nuevo alelo. A comienzos del Neolítico todos eran intolerantes.

La proyección de la persistencia de la lactasa sigue una gráfica en forma de S mayúscula (conocida como función sigmoidea). Durante milenios eran una minoría los prehistóricos que podían beber leche sin tener dolor de barriga, flatulencias o diarrea.

Solo en torno a hace 4.000-3.000 años, la curva explota hacia arriba y así se ha mantenido hasta hoy en el que la mayoría de la población, puede beber leche sin problemas.

Que hubiera varios milenios de diferencia entre el consumo significativo de lácteos y la generalización de la capacidad de digerir la lactosa supone, para los autores de esta investigación, que se caiga la idea de la convergencia evolutiva. El consumo de leche es un requisito necesario, pero la persistencia de la lactasa necesitó de otros procesos.

Hace unos años dominaba la hipótesis de la asimilación del calcio. En su versión resumida, contar con la enzima también de adultos favorecería el aporte de vitamina D y calcio (y su absorción) a aquellos que no tenían la fuente más natural de fijación: la acción de la radiación solar sobre la piel.

Sin embargo, esto podría valer para los europeos del norte, pero en el sur no había problemas de horas de sol. En España, por ejemplo, hasta dos tercios de la población actual produce lactasa durante toda su vida.

El trabajo de 2014 con 18 individuos de El Portalón acaba con una última frase que entonces podría parecer una hipótesis aventurada:

“En condiciones de hambruna, las consecuencias del alto consumo de alimentos con lactosa en individuos sin persistencia de la lactasa (particularmente diarrea) serían más severas que en individuos sin persistencia de la lactasa bien nutridos, lo que quizás llevase a elevadas aunque ocasionales diferencias de selección”.

Es decir, no se trataría tanto de que la mutación genética ofreciera una ventaja en general a los que la portaban, sino que los intolerantes a la lactosa tenían menos posibilidades de salir adelante cuando venían malas épocas.

El catedrático de la Universidad de Burgos José Miguel Carretero fue coautor de aquel estudio de 2014 y también firma el actual de Nature. “Entonces vimos que los neolíticos de El Portalón eran intolerantes y que ya no lo eran en la Edad del Bronce [hace entre 4.000 y 3.000 años]. Pero teníamos pocos datos. Era una hipótesis, pero ahora parece que fue un proceso global”, dice Carretero.

En vez de una sinergia positiva entre el consumo de leche y los efectos beneficiosos de consumir un líquido tan rico como relativamente libre de patógenos, la relación entre este consumo y la persistencia de la lactasa era de otro tipo. En un contexto proclive a las crisis: primeros asentamientos convertidos en objetivos de ataques, convivencia con los animales y sus zoonosis, escasez de recursos…

La salud se vería comprometida de forma esporádica y, en esos momentos, la leche sería un recurso vital para todos, menos para los intolerantes.

“Si estás sano, eres intolerante a la lactosa y bebes mucha leche cruda, puedes tener algunos calambres, tal vez algo de diarrea, y tendrás gases. No será agradable, y puede ser embarazoso, pero no te vas a morir por ello. Sin embargo, si estás mal nutrido, y, por tanto, debilitado, y además tienes diarrea por tomar mucha leche cruda, entonces tienes problemas que ponen en peligro tu vida”, concluye Carretero.

Para defender el papel que tuvieron el hambre y la enfermedad, los autores del estudio relacionaron sus dos mapas, el de consumo de leche y el de la persistencia de la lactasa, con otros eventos y fenómenos como crisis climáticas, hambrunas conocidas, colapsos de la producción agraria…

Comprobaron que había una relación directa entre estos momentos de crisis y el aumento en el consumo de leche.

En una nota colectiva, los autores concluyeron:

“En estas condiciones, consumir leche habría resultado en un aumento de las tasas de mortalidad, siendo especialmente vulnerables las personas que carecen de persistencia de lactasa. Esta situación se habría exacerbado aún más en condiciones de hambruna, cuando aumentan las tasas de enfermedad y desnutrición. Esto llevaría a que los individuos que no portan una copia de la variante del gen de persistencia de la lactasa tuvieran más probabilidades de morir antes o durante sus años reproductivos, lo que elevaría la prevalencia de la persistencia de la lactasa en la población”.




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